Percival Lowell, el caçador de planetes

Percival LowellPercival Lowell va nàixer a Boston el 13 de març del 1855 al si d’una família acabalada que li va proporcionar una bona formació en matemàtiques a la Universitat de Harvard i li permeté viatjar durant uns quants anys per l’Orient abans d’iniciar la seua carrera d’astrònom, primer com un aficionat que, a poc a poc va assolir el nivell d’un veritable astrònom professional.

La passió de Lowell per l’astronomia sembla que es va iniciar en llegir l’informe que Giovanni Schiaparelli havia escrit sobre la geografia de Mart, on l’italià afirmava l’existència d’una xarxa de milers de quilòmetres de canals que solcaven la superfície marciana. Percival Lowell va interpretar que les estructures que es veien a Mart eren construccions de suposats habitants del planeta que pretenien transportar aigua des dels pols fins les zones equatorials molt més àrides.

Malgrat que la teoria dels canals marcians no fou considerada seriosament per la majoria de la comunitat científica, Lowell es va convertir en el seu principal valedor i arribà a publicar tres llibres exposant-la. La posició de Lowell, però, va quedar desacreditada amb el pas del temps i fins i tot ell mateix hagué d’admetre que la seua interpretació havia sigut una errada. Pot ser hui resulta molt fàcil criticar l’afany de Lowell per vore proves de vida intel•ligent al planeta Mart, però amb els mitjans que ell utilitzava segurament molts de nosaltres cometríem també la mateixa errada.

Amb tot, Percival Lowell no va ser només un boig que veia proves de vida intel•ligent fora de la Terra, també fou ell qui va predir l’existència d’un nové planeta al Sistema Solar, un planeta que encara no es coneixia i que havia de situar-se més enllà de Neptú. Lowell es basava per afirmar-ho en la influència gravitatòria que eixe planeta desconegut exercia sobre Urà, però tot i buscar-lo amb afany des de l’observatori de Flagstaff que havia construït, el Lowell Observatory, no fou fins anys després de la seua mort que fou descobert el nové planeta del Sistema Solar. Ho va fer Clyde Tombaugh, irònicament des del mateix Lowell Observatory.

Batejat amb el nom de Plutó a proposta de Venetia Phair, la seua descoberta sembla que fou fruit de la casualitat, atés que els càlculs de Lowell sobre les pertorbacions sobre Urà provocades pel nou planeta eren incorrectes, Plutó és tan xicotet que de cap manera pot ser el responsable d’eixes alteracions. Quan l’agost del 2006 la Unió Astronòmica Internacional va decidir traure de la llista dels planetes que orbiten al voltant del Sol a Plutó, considerat un planeta nan des d’eixe moment, Percival Lowell va tornar a quedar-se sense cap pressa una vegada més.Percival Lowell in the Lowell Observatory (1914)

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out / Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out / Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out / Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out / Canvia )

Connecting to %s